Update: Batwa communities and Kahuzi-Biega National Park

Presenting a 3D map of Batwa territories in 2014
Presenting a 3D map of Batwa territories in 2014

Update: Batwa communities and Kahuzi-Biega National Park

French translation below.

Forest Peoples Programme is no longer going to invest in efforts to facilitate dialogue between the management of Kahuzi-Biega National Park in South Kivu, Democratic Republic of Congo, and the Batwa communities living around the Park.

Our observation of the process is that the Park authorities have shown no willingness to meet any of the commitments they have made to communities in previous discussions and instead have taken the route of violence and intimidation in order to keep Batwa people out of the Park by force. As a result, FPP will seek other legal, peaceful routes to support the Batwa communities in their struggle to have the historic injustice done to them recognised and their rights respected.

The Batwa people living beside Kahuzi-Biega National Park have spent the last 45 years demanding justice for their forcible expulsion from their ancestral lands. They were expelled in 1975 to make way for an extension of the Park – from land where they had lived for centuries. Made landless and impoverished by their expulsion, the Batwa have been dispossessed by an approach to conservation that assumes that communities and the preservation of biodiversity are incompatible.

Last week, eight Batwa people were given prison sentences of up to 15 years, following a one-day trial in front of a military tribunal at which they had no opportunity to present their case or choose their own defence lawyer. They are now facing horrifying, life-threatening conditions in prison for many years. Their families and other members of Batwa communities around the Park continue to live in total precarity, with no land and little means of earning a living, intimidated by the authorities.

The arguments put forward by the Park authorities were that the eight people who were sentenced had illegally invaded the Park, had borne arms and had destroyed the forest by charcoal burning. The group were all civilians and recognised members of a community that had previously participated in a number of meetings with the Park authorities in which they explained their grievances and in which the Park authorities made a number of promises, none of which have been respected. The eight defendants were charged with these offences in a one-day trial, in front of a military tribunal and in a blaze of publicity that assumed their “guilt” before the trial even started. The defendants had one day’s notice and no opportunity to choose their defence lawyer or call witnesses. This was a flagrant abuse of their right to a fair trial and illustrates the extraordinary odds against which the Batwa communities are battling.

For many years, and with increasing intensity since 2014, Forest Peoples Programme has been supporting the Batwa in their efforts to reach an agreement with Kahuzi-Biega National Park that recognises their rights and the injustices done to them, at the same time as ensuring the continued survival of the unique landscapes and habitats of Kahuzi-Biega. The communities and FPP and their partners have been working hard to reach an agreement via dialogue, recognising that communities and  conservationists can and should be allies.

However, we have seen no demonstration of commitment to the process from the Park authorities, who instead are showing an increasingly heavy-handed approach that is based on violence, intimidation and locking people away without due process.

As far back as 2014, the Park authorities recognised that one of the fundamental problems was that the Batwa have forcibly been made landless and that they continue to have deep and strong attachments to their ancestral lands, now inside the Park boundaries. Promises have been made, on at least three separate occasions, to try and find a solution – by identifying available land outside the Park and negotiating access to their lands inside, or by identifying lands inside the park that the Batwa can live in, use sustainably and help protect. These promises have not been kept.

There is no available land outside the Park and there is a flat refusal to seriously consider other arrangements on the part of the Park management. For example, FPP negotiated a ‘Shield Strategy’ with the park authorities in November 2019, whereby the Park would recognise Batwa land rights as a way of also strengthening the conservation effort, but this was accompanied and followed by intimidation of the Batwa not negotiation with them.  The Batwa have been left in an impossible situation, which, in the absence of any progress from negotiations, is what prompted some of them to choose to return to their ancestral lands back in October 2018.

FPP has reached the conclusion that the nature conservation authority in DRC, ICCN, and the Park management, PNKB, are not seriously interested in a genuine dialogue. Genuine dialogue requires give and take by both sides, rather than one side seeking to trample on the other. There is no point in us continuing to try to persuade the Park to enter into a genuine dialogue with communities. There is also no point in us trying to persuade communities that PNKB and ICCN are serious about entering into a genuine dialogue chaired by an independent mediator where both parties to the conflict have equal voice.

If the Park authorities demonstrate in a practical manner their genuine commitment to not only dialogue but fulfilling the promises they have already made to the community, then we will always be willing to re-engage in dialogue. In the end, there will have to be genuine and respectful exchanges between the Park and the communities. But for the present, we will have to embark on a very different route as we seek to establish the conditions for rights-based rather than intimidation-based conservation.


Forest Peoples Programme ne va plus s'investir dans les efforts visant à faciliter le dialogue entre les gestionnaires du Parc national de Kahuzi-Biega, au Sud-Kivu en République démocratique du Congo, et les communautés Batwa vivant autour du Parc.

Notre observation du processus est que les autorités du parc n'ont montré aucune volonté de respecter les engagements qu'elles ont pris envers les communautés lors de discussions précédentes et ont plutôt choisi la voie de la violence et de l'intimidation afin de maintenir les Batwa hors du parc par la force. En conséquence, FPP cherchera d'autres voies légales et pacifiques pour soutenir les communautés Batwa dans leur lutte pour faire reconnaître l'injustice historique qu’ils ont expériementée et faire respecter leurs droits.

Les Batwa qui vivent à côté du parc national de Kahuzi-Biega ont passé les 45 dernières années à demander justice pour leur expulsion forcée de leurs terres ancestrales. Ils ont été expulsés en 1975 pour faire place à une extension du parc - de terres où ils vivaient depuis des siècles. Rendus sans terre et appauvris par leur expulsion, les Batwa ont été dépossédés par une approche de la conservation qui suppose que les communautés et la préservation de la biodiversité sont incompatibles.

La semaine dernière, huit Batwa ont été condamnés à des peines de prison allant jusqu'à 15 ans, à l'issue d'un procès d'une journée devant un tribunal militaire au cours duquel ils n'ont pas eu la possibilité de présenter leur cas ou de choisir leur propre avocat. Ils sont maintenant confrontés à des conditions de détention horribles et dangereuses pour leur vie pendant de nombreuses années. Leurs familles et les autres membres des communautés Batwa des environs du parc continuent de vivre dans une totale précarité, sans terre et avec peu de moyens de gagner leur vie, intimidés par les autorités.

Les arguments avancés par les autorités du parc étaient que les huit personnes qui ont été condamnées avaient illégalement envahi le parc, avaient porté des armes et avaient détruit la forêt en brûlant du « makala », (charbon du bois). Le groupe était composé de civils et de membres reconnus d'une communauté qui avait déjà participé à plusieurs réunions avec les autorités du parc, au cours desquelles ils ont expliqué leurs griefs et où les autorités du parc ont fait un certain nombre de promesses, dont aucune n'a été respectée. Les huit accusés ont été inculpés de ces infractions lors d'un procès d'une journée, devant un tribunal militaire et dans un feu de publicité qui a présumé de leur "culpabilité" avant même le début du procès. Les accusés ont eu un jour de préavis et n'ont pas eu la possibilité de choisir leur avocat ni de faire appel à des témoins. Ce fut un abus flagrant de leur droit à un procès équitable et illustre les chances extraordinaires contre lesquelles les communautés batwa se battent.

Depuis de nombreuses années, et avec une intensité croissante depuis 2014, Forest Peoples Programme soutient les Batwa dans leurs efforts pour parvenir à un accord avec le parc national du Kahuzi-Biega qui reconnaisse leurs droits et les injustices qui leur sont faites, tout en assurant la survie des paysages et des habitats uniques du Kahuzi-Biega. Les communautés, FPP et leurs partenaires ont travaillé dur pour parvenir à un accord par le dialogue, en reconnaissant que les communautés et les agents de conservation peuvent et doivent être des alliés.

Cependant, nous n'avons vu aucune preuve d'engagement dans le processus de la part des autorités du parc, qui font plutôt preuve d'une approche de plus en plus sévère, basée sur la violence, l'intimidation et l'enfermement des gens sans procédure régulière.

Dès 2014, les autorités du parc ont reconnu que l'un des problèmes fondamentaux était que les Batwa avaient été privés de leurs terres par la force et qu'ils continuaient à avoir des liens profonds et forts à leurs terres ancestrales, aujourd'hui situées à l'intérieur des limites du parc. Des promesses ont été faites, à trois reprises au moins, pour tenter de trouver une solution - en identifiant les terres disponibles à l'extérieur du parc et en négociant l'accès à leurs terres à l'intérieur, ou en identifiant les terres à l'intérieur du parc que les Batwa peuvent habiter, utiliser de manière durable et aider à protéger. Ces promesses n'ont pas été tenues.

Il n'y a pas de terres disponibles à l'extérieur du parc et la direction du parc refuse catégoriquement d'envisager sérieusement d'autres arrangements. Par exemple, le FPP a discuté une "stratégie de bouclier" avec les autorités du parc en novembre 2019, en vertu de laquelle le parc reconnaîtrait les droits fonciers des Batwa afin de renforcer également l'effort de conservation, mais cela s'est accompagné et a été suivi d'intimidation des Batwa et non de négociation avec eux.  Les Batwa se sont retrouvés dans une situation impossible, ce qui, en l'absence de tout progrès dans les négociations, a incité certains d'entre eux à choisir de retourner sur leurs terres ancestrales en octobre 2018.

Le FPP est arrivé à la conclusion que l'autorité de conservation de la nature en RDC, l'ICCN, et la direction du parc, le PNKB, ne sont pas sérieusement intéressés par un véritable dialogue. Un véritable dialogue exige des concessions mutuelles de la part des deux parties, plutôt qu'une partie qui cherche à piétiner l'autre. Il est inutile de continuer à essayer de persuader le parc d'engager un véritable dialogue.